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Diversificar Cultivos: ¿Ayuda Contra Los Precios Bajos Del Café?

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En un contexto de precios del café excesivamente bajos y condiciones meteorológicas inciertas debido al cambio climático, los caficultores asumen riesgos cada vez que invierten en sus fincas. 

Una forma de reducir este riesgo y aumentar la estabilidad es diversificar tus cultivos. Si eliges cultivar otras plantas junto con el café, puedes tener mejores posibilidades de ganar ingresos suficientes para vivir, incluso cuando los precios del café están bajos.  

Sigue leyendo para aprender más sobre cómo diversificar los cultivos y qué beneficios puede ofrecerte.

Read this in English How Crop Diversification Can Counter Low Coffee Prices

Apicultor en Finca Vizcaya, en el departamento de Jalapa, Guatemala. Crédito: Fernando Pocasangre

¿Qué es la Diversificación de Cultivos?

La diversificación de cultivos significa simplemente cultivar plantas adicionales o utilizar sistemas de cultivo adicionales junto con el producto principal. La intersiembra es la práctica de sembrar plantas complementarias en el mismo terreno.

Los caficultores han hecho esto de manera informal por mucho tiempo. Tal vez sea incluso algo que tú haces sin considerarlo realmente como diversificación de cultivos. Martin Mayorga, primer ejecutivo y fundador de Mayorga Organics, destaca cómo los productores plantan a menudo otros cultivos cuando sus cafetos son jóvenes.

“Durante los primeros dos años, muchos cafetos no producen ingresos. La gente planta frijoles hasta que los cafetos agarran”, dice.

Pero ante los bajos precios del café y los fenómenos climáticos inestables, quizás quieras crear un sistema de diversificación de cultivos más estructurado.

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Cafetos saludables en Finca La Labor en Guatemala. Crédito: Ana Valencia 

Los Beneficios de Diversificar Tus Cultivos

El cultivo de plantas adicionales tiene varios beneficios para tu balance y el medio ambiente. 

La Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura (FAO) afirma que, “mediante la diversificación de cultivos, las familias agricultoras pueden ampliar su producción y difuminar el riesgo en una gran variedad de productos, reduciendo así la vulnerabilidad de los medios de subsistencia ante el clima y los desequilibrios del mercado. Además, dependiendo de la combinación de plantas, la diversificación de cultivos puede generar beneficios agronómicos en cuanto al manejo de las plagas y la calidad del suelo, entre otros”.

En palabras simples, si cultivas más que café, puedes tener una fuente de ingresos más. Y dado que el cultivo adicional no se comercializa probablemente de la misma manera que el café, podría ser más estable.

La variedad de plantas que conlleva la diversidad de cultivos también puede dar beneficios a tu finca, como proporcionar distintos nutrientes al suelo y crear hábitats para insectos útiles, los cuales pueden reducir la población de plagas.

Una finca colombiana con cafetos y bananos. 

Daniela Santos es una productora guatemalteca, beneficiaria de la Beca Mayorga para asistir al Producer & Roaster Forum 2019, un evento que reúne a caficultores y tostadores de café en un país productor diferente cada año. Ella me cuenta que, en Guatemala, “muchos productores han puesto en práctica la siembra de plantas de banana y aguacate para crear sombra y materia orgánica para los cafetos. Otros prefieren plantar árboles maderables y frutales”.

Si cultivas frutas, vegetales o cereales por los que hay demanda en tu zona o si tienes acceso a un mercado internacional para estos productos, puedes complementar los ingresos que obtienes de tu producción de café. Incluso si los precios del café son buenos, una cosecha adicional de frutas o vegetales entre los periodos de cosecha de café, puede aliviar el estrés de esperar el siguiente pago por el café.

“Los caficultores que producen un único producto, como el café están muy expuestos a las fluctuaciones de precio”, dice Daniela. “Por lo tanto, es importante diversificar el cultivo, ya que es un beneficio económico y una fuente de alimentación para los mismos productores”.

Algunos caficultores eligen diversificar con la cría de animales, como gallinas, ganado o abejas. Cada uno de estos tiene sus costos y requiere un buen conocimiento sobre el bienestar de los animales, estándares de higiene y requisitos legales para vender productos alimenticios. Pero si te sientes cómodo con estas responsabilidades adicionales, la ganadería puede generar más ingresos y estabilidad.

Papayas en un árbol. 

Martin habló de los beneficios de la diversificación de cultivos durante una conferencia en el Producer & Roaster Forum 2019. “Se trata de diversificación de ingresos, la cual dará a los productores ingresos estables y distintas fuentes de ingresos que estabilizarán sus medios de subsistencia”, dijo durante la presentación.

Además de ayudarte a manejar el impacto de los bajos precios del café, esta estabilidad tiene el potencial de financiar las mejoras y la expansión de la finca. Si sabes que tienes un ingreso todos los meses que proviene de la miel, los aguacates o las naranjas, puedes tenerlo en cuenta en tu flujo de caja y tal vez evitar solicitar préstamos para las mejoras.

Martin Mayorga de Mayorga Organics dicta una charla sobre la diversificación de cultivos en el Producer & Roaster Forum 2019 en la ciudad de Guatemala. Crédito: Fernando Pocasangre

La diversificación de cultivos también puede mejorar el rendimiento de tu cosecha, ya que cada planta aporta nutrientes diferentes al suelo. Un informe de 2016 sobre la diversificación de cultivos y los medios de subsistencia de los pequeños caficultores de Zimbabue afirma que “un buen manejo de suelos ayuda a disminuir el riesgo de plagas, optimizar el uso del agua de las plantas y mejorar el rendimiento general del cultivo”.

Además, afirma que la diversificación de cultivos tiene un “impacto positivo en los efectos del cambio climático a través de la habilidad de la flora local (a diferencia del monocultivo) de retener el carbono y, por lo tanto, producir menos dióxido de carbono”.

Cuando se introducen nuevos cultivos, también podrías observar más vida silvestre, incluyendo insectos y aves que se alimentan de plagas comunes, como la broca del café.

Plantas de aguacate en Fazenda São Francisco en São Paulo, Brasil. Crédito: Julio Guevara

Obstáculos Para la Diversificación de Cultivos

Entonces, ¿por qué no son más los productores que diversifican y cuáles son las dificultades de cultivar varios productos?

Martin dice que tiene que ver con el acceso al mercado y que los pequeños productores a menudo no tienen simplemente el capital para probar cultivos nuevos. “Es una apuesta económica. Debes tener un fondo económico para amortiguar cualquier cosa que suceda”, dice.

“Yo creo que debes empezar por el mercado, identificar el mercado, la cadena de suministro, y luego asumir el riesgo, que será mucho menor una vez que tengas esas otras cosas…A menos que tengas a un comprador involucrado, ten cuidado con lanzarte a la diversificación”, dice.

Así que antes de realizar cualquier inversión significativa en cultivos nuevos, asegúrate no solo de saber cómo cultivarlos y cosecharlos, sino también de conocer su mercado.

¿Hay demanda por el producto? ¿El precio que recibes te deja con una ganancia después de calcular tus costos de producción? Recuerda considerar los gastos ocultos como el transporte de las frutas y los vegetales hasta el comprador y cualquier mano de obra adicional necesaria para plantar, mantener y cosechar las plantas.

Vainas de cacao en San José El Real en El Salvador. Crédito: Miguel Regalado 

Cómo Implementar la Diversificación de Cultivos

No debes necesariamente invertir una gran cantidad de dinero para implementar una diversificación. Muchos productores ya están diversificando a pequeña escala, pero no ven estos cultivos como una fuente de ingresos potencial.

Martin dice: “Ellos tienen bananas y naranjas en la finca, pero no los consideran como una oportunidad comercial. [Con frecuencia, los productores no piensan] que podrían cosecharlas y venderlas, incluso solo localmente”. 

¿Ya cultivas frutas y vegetales o crías animales? ¿Existe un mercado local para estos productos y puedes extender tu crecimiento sin invertir demasiado? Si aún no estás diversificando, tal vez deberías probar nuevos cultivos a pequeña escala. Esto te puede ayudar a comprender en profundidad los esfuerzos que implican y conocer el mercado sin arriesgar mucho dinero.

“Una vez que establezcas un buen modelo, entonces puedes expandirte”, dice Martín.

Un apicultor en Finca Vizcaya, en el departamento de Jalapa, Guatemala. Crédito: Fernando Pocasangre

Evalúa tus fortalezas y el ambiente local, con respecto tanto a las características físicas y el clima como a la cultura y el mercado locales. Martin sugiere que te preguntes: “¿Cuáles son mis ventajas?” y “¿Cómo puedo aprovechar mejor estas ventajas para aumentar al máximo mis ganancias?”

Además, recomienda desarrollar productos únicos y comercializables. ¿Qué pueden ofrecer tus productos que los otros no pueden? Un buen ejemplo es la miel hecha por abejas que se alimentan de las flores de café. Esta es una extensión natural de una finca de café, pero es una propuesta única de venta que podría atraer a compradores internacionales.

Martín también recomienda aprovechar el espacio que tienes sin reducir los cafetales o comprar más tierra. “Ya tienes tu café. En ese [terreno], podrías posiblemente cultivar jengibre o cúrcuma”, dice. “…y luego hay zonas externas donde podrías cultivar frijoles o maíz…o podrías construir unas colmenas para las abejas para que hagan miel…Estás creando realmente un portafolio de productos para la finca”, dice.

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Cafetos y bananos crecen en una finca colombiana.

La diversificación de cultivos no es una idea nueva, pero es una manera cada vez más interesante y sostenible de gestionar una finca. Si agregas nuevos cultivos, es posible que aumentes tus ingresos, logres estabilidad económica y ayudes a crear una mejor biodiversidad en tu tierra.

No te apresures a comprar grandes cantidades de plantas nuevas. En lugar de esto, considera si puedes agregar pequeñas cantidades de productos para los que identificaste un mercado y analiza si vale la pena expandirte e ir más allá del café. 

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Escrito por Sierra Burgess-Yeo.

Traducido por Laura Fornero. Traducción editada por María José Parra.

PDG Español

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