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Guía Para El Productor: Manejo De Suelos Y Condiciones De Cultivo

Nuestro café solo puede ser tan bueno como la tierra en la cual se cultiva. Pero según mis cálculos, casi el 35% de los cultivos de café se produce en las condiciones ambientales incorrectas.

Estoy hablando de algo que se llama zona de vida, que se refiere a la temperatura, la luminosidad / brillo solar, la lluvia, la humedad relativa y las características del suelo más apropiadas para el cultivo del café.

Como agrónomo, permíteme enseñarte la zona de vida ideal para cultivar café y lo que las condiciones deficientes significan para tu cosecha.

Read this in English A Coffee Producer’s Guide to Soil Management & Farm Conditions

vista desde fincaPlantas sanas de café crecen en la parte alta de las colinas. Crédito: Alvaro Llobet

Las Condiciones Ideales para el Cultivo de Café

Según la Dra. Gloria Gauggel, la zona de vida ideal para el café Arábica es la siguiente:

Rango apropiado Rango Manejable
pH 4.9–5.6 4.5–6.0
Material orgánico 11.4–12.6 >4.0
K (cmol/kg) 0.29–0.70
Ca (cmol/kg) 1.6–4.2 <4.2
Mg (cmol/kg) 0.5–1.4
Relación K:Ca:Mg 01:06:02
P (cmol/kg) 6–14 <6
Textura del suelo Arcilloso (una mezcla de arena, limo y barro) Arenoso (una mezcla de arena, limo y barro)
Arcilla (%) 8–41 >8, <41
Profundidad efectiva del suelo >30 >20
Precipitación anual (mm) 1,660–1,800 >1,600
Humedad relativa (%) 40–80 40–80
Temperatura (°C) 17–23 14–30
Luminosidad solar (%) 36–60
Luz solar (horas/años) 1,575–2,400

Hablemos con más detalle sobre algunas de estas características.

  • Profundidad Efectiva del Suelo

Cuando se trata de tu suelo, debes considerar su estructura (que incluye la textura del mismo) y la química (elementos esenciales y minerales).

Estos dos factores están conectados debido a la estructura de la raíz del árbol de café. Como explica la Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura (FAO), cada árbol tendrá múltiples tipos de raíces. Las raíces primarias alcanzan una gran profundidad, sin embargo, también hay muchas raíces secundarias.

Las raíces secundarias se encuentran dentro de los primeros 30 cm del suelo y su función es recuperar el agua y los nutrientes del mismo. Como tal, los elementos esenciales son clave, y un suelo arcilloso con el pH correcto asegura que el árbol de café pueda absorber estos nutrientes adecuadamente.

  • Elementos Esenciales & Minerales

El árbol de café requiere 16 elementos esenciales para su buena nutrición. Estos se pueden dividir en cuatro grupos, según su función e importancia.

Grupo 1: carbono, oxígeno e hidrógeno. Estos elementos están presentes en el agua y aire, por lo que la zona de vida es muy importante.

Grupo 2: Nitrógeno, fósforo y potasio. Estos también se llaman “macronutrientes”, porque los árboles necesitan una gran cantidad de ellos para mantenerse saludables.

Grupo 3: Calcio, magnesio y azufre. Estos se llaman “elementos secundarios” porque se necesitan en cantidades menores que los macronutrientes.

Grupo 4: Zinc, boro, manganeso, molibdeno, hierro, cobre y cloro. Estos se llaman “microelementos” porque se requieren aún menos, aunque son esenciales para la nutrición de la planta de café.

arbol de cafeUn cafeto en una zona de vida adecuada, lo que permite su crecimiento fuerte y saludable. Crédito: Alvaro Llobet

La importancia de todos estos factores es visible durante la cosecha de la planta. Cultivar café en una zona de vida adecuada reduce los costos, facilita el trabajo y aumenta el rendimiento. Como consecuencia, los niveles de riesgo se reducen y la producción de café es más sostenible económicamente.

Por esta razón, es importante que los productores planten su café dentro de los límites de una zona de vida adecuada. Por supuesto, dentro de esta zona de vida, habrá variaciones en las condiciones del suelo, horas de luz solar, lluvia y más. Esto requerirá que los productores adapten el manejo de su finca (idealmente con la asistencia de un agrónomo).

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floracion de cafeBuena floración es el resultado de una zona de vida ideal. Crédito: Alvaro Llobet

35% del café Crece en Una Zona de Vida Inadecuada

Gracias a un análisis de estos factores, he calculado que casi el 35% de los cultivos de café del mundo se encuentra fuera de la zona de vida adecuada. Durante los últimos 10 años, he visitado 16 países productores de café en tres continentes (América, Asia y África). Durante estos viajes, he trabajado en gestión de fincas, desarrollo de proyectos con pequeños y medianos productores e investigación de cultivos.

Dicha investigación implica el análisis de 22 aspectos del cultivo de café, que van desde el agronómico y ambiental hasta el económico. Mi equipo analiza una por cada mil hectáreas de plantaciones de café en cada país. Tomamos como referencia las zonas térmicas y las comparamos con el comportamiento fisiológico de los árboles de café, basados en la temperatura y la precipitación como los indicadores más relevantes.

A partir de esto, llegamos a la conclusión de que el 35% de los cultivos de café se siembra fuera de la zona de vida adecuada. De ese 35%, 30% está completamente fuera de la zona de vida ideal. El 5% restante está conformado por fincas que se encuentran en su mayoría dentro de la zona de vida ideal, pero los productores han extendido su plantación fuera de ella.

Entonces, ¿qué significa para los productores si una finca está fuera de la zona de vida ideal? Vamos a ver.

cafe con danosDaño del grano como resultado de poca lluvia entre las semanas 14 y 20 del desarrollo de la fruta. Crédito: Alvaro Llobet

Cultivar Café En Condiciones Deficientes

Si una finca está en una zona marginal superior, es decir, excede las cifras de la tabla, se puede esperar:

  • Crecimiento de árboles más lento
  • Menor productividad
  • Un menor rendimiento de fruta con mayor peso y densidad
  • Mayor susceptibilidad a enfermedades
  • En la estación húmeda, un mayor riesgo de enfermedades y plagas
  • Mejores cualidades sensoriales para el café
  • Aumento de los costos de producción en comparación con los cultivos dentro de la zona de vida adecuada

Plantas de café afectadas por el hongo Phoma sp. Crédito: Alvaro Llobet

¿Y si está en una zona marginal inferior?

  • Un crecimiento más agresivo
  • Mayor productividad
  • Bajo rendimiento con fruto de baja densidad
  • Mayor susceptibilidad a plagas y enfermedades
  • En temporadas secas, hay un mayor riesgo de perder todas o parte la plantación/o cosecha.
  • Disminución de características sensoriales.
  • Aumento del costo de producción comparado con los cultivos dentro de la zona de vida adecuada.

Claro, debes recordar que también puedes ver estos rasgos en fincas que se encuentran dentro de una zona de vida adecuada, pero se deben a problemas de manejo de la finca. Las plantas de café sanas son el resultado de muchos factores, como por ejemplo las prácticas de cultivo, la zona de vida, entre otros.

cerezas de cafeCerezas de café con daños causados por una sequía en la etapa final de la maduración.  Crédito: Alvaro Llobet

Es importante que consideremos una ubicación ideal para la finca  y las condiciones del suelo para la producción de café. Plantar en las zonas correctas puede ayudar a las familias productoras a obtener mayores márgenes de ganancias en sus cultivos. También puede estabilizar las condiciones climáticas ya que el ecosistema local estará más equilibrado.

Para los productores, hay mucho más para considerar que solo la ubicación de la finca y las condiciones del suelo: un manejo de activos, reestructuración financiera, variedades, métodos de procesamiento, trabajadores…Pero la zona de vida es un punto importante desde el cual empezar.

Escrito por Alvaro Llobet, fundador de Lloto del Café.

Traducido por Alejandra M. Hernández. Traducción editada por María José Parra.

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